Het nalatenschap van de Belgische DIY & PRO

Het nalatenschap van de Belgische DIY & PRO

Interview Willy Maes

Willy Maes

Telkens wanneer er een boegbeeld uit de sector afzwaait, biedt er zich een unieke kans aan om de intrinsieke waardepatronen uit het vakgebied te beklemtonen. 37 dienstjaren ten dienste van de zelfstandige handel, de ‘Big 5’ en het professioneel marktsegment bieden vanzelfsprekend niet alleen een waaier aan anekdotes, maar vooral leerprocessen uit het verleden die menigeen kan stimuleren om de uitdagingen voor de toekomst met een tikkeltje meer filosofie en een aangepaste ‘DIY Karma’ aan te nemen. L’histoire pourrait un jour se répéter …

Waardepatronen van weleer overleven de stands der tijden…

Doorgaans telt het segment van het brede DIY universum acht hoofdgroepen: bouwmaterialen, hout, sanitair, verlichting, tuin, (hand- en elektrische) gereedschappen, elektriciteit en decoratie; weliswaar onderverdeeld in een resem (sub)categorieën. Is het aantal ‘boegbeelden’ uit de sector evenredig met het aantal hoofdgroepen, laat staan categorieën?  Of anders gesteld wie zijn (waren), tijdens de voorbije decennia, die sterke persoonlijkheden, markante figuren uit de industrie (supply side DIY & Vakhandel) die hun stempel hebben gedrukt op hun marktsegment?    Wie zijn en/of waren – sinds de doorbraak van DIY tot op heden -, ‘Mister / Miss’ Bouw, Hout, Verf, Gereedschappen, Verlichting, Sanitair, Tuin en wat zijn hun intrinsieke bijdrage en verdiensten geweest voor de sector? Waren zij marktleiders of challengers, volgers of visionairs? Producenten, grossiers of DIY-Pro Retail Marketeers? 

Het antwoord op die cruciale vragen lijkt geen sinecure te zijn … want spontaan kan er niet meteen een naam geplakt worden op elke hoofdgroep…. behalve dan die van iconische figuren waaronder Gilbert Van der Voort, Wilfried De Kesel zaliger, Paul Bonne, Etienne Vrebos. Voor elkeen van deze iconen herinnert zich menigeen hun slagkracht: kennis, expertise, vakmanschap, visie en charisma; telkens opnieuw gekoppeld aan een ongeëvenaarde beheersing van relatiemanagement.  Relaties die gefundeerd waren en verankerd werden – en voor de meesten nog steeds – op wederzijds vertrouwen en vooral wederzijds respect. Hun gemeenschappelijk kenmerk is dat al die boegbeelden gelijktijdig entrepreneurs en ‘innovators’ waren die hun vakgebied van groothandel naar een totaal andere dimensie hebben getild waarbij producten en assortimenten evolueerden naar totaalconcepten. Uiteraard is het namenlijstje niet dermate exhaustief…

De laatste der Mohikanen

In dit rijtje mogen uiteraard nog enkele ‘baroudeurs’ worden meegerekend, waaronder Willy Maes. Op 22 december 2018 ging Willy Maes (62) met pensioen na 37 jaar dienst bij Grosfillex. Jürgen Callebaut (ex Keter Group) treedt in zijn voetsporen. Een beperkt aantal leveranciers kan er niet aan tornen om quasi vier decennia  lang zich in te zetten voor dezelfde opdrachtgever. Willy Maes is dus één van die zeldzame, trouwe pioniers. Tussen 1981 en 2019 begeleidde Willy het emblematische Franse (Oyonnax, Rhône-Alpes) familiebedrijf Grosfillex in de Benelux van initieel het tuinsegment (kunststof tuinmeubilair) naar het bredere segment van Home Improvement (wandpanelen); een herkenbaar traject in de andere richting … van Tuin naar Huis (Outdoor / Indoor). Of zoals de stichters het hadden voorspeld: van de woning (Habitat) naar projecten. “ Het was geen evidentie om als piepjonge vertegenwoordiger een markt uit de grond te stampen – eerst in België en nadien in Nederland en Luxemburg – terwijl de productie-eenheid in het buitenland was gevestigd; en vooral in een investeringssegment” beklemtoont Willy Maes. 

“In een tijdperk waar de verhoudingen tussen de zelfstandige detailhandel en de winkelketens nog vrij evenwichtig waren, konden ‘gezonde afspraken’ worden gemaakt op mensenmaat, in functie van het algemeen belang van de eindconsument .  ‘Een woord was een woord’ en volgens die unieke principes en waarden hebben we ons samen door alle crisissen geworsteld en deze overleefd”, herinnert zich Willy met veel nostalgie. Maes sleutelde verder aan  een Benelux organisatie- eerst als commercieel directeur en vervolgens als directeur Noord Europa – met als klap op de vuurpijl de doorbraak naar projectmanagement (B2B segment in de contractenmarkt).

Elk nadeel heb zijn voordeel

Deze legendarische quote van Johan Cruyff is vaak een krachtige bron van inspiratie geweest voor Willy. “ Verandering, transformatie en disruptie zijn van alle tijden geweest; ze hebben ons telkens gedwongen om onszelf terug uit te vinden.  We hebben tal van woelige wateren doorzwommen door mekaar vast te klampen aan dezelfde boeien en daarom voelen we ons in tijden van e-commerce en high tech, nog steeds als een vis in het water. In vergelijking met andere buitenlandse markten is en blijft België het tofste land om business te doen en wellicht is dat het meest motiverende leerproces: we kunnen nog altijd, zowel in DIY, Pro als Tuin, samen, geweldige business doen; zijnde het beste product tegen de beste prijs met de meest gunstige marge en service aanbieden en verkopen”, concludeert de sympathiek Oostvlaming vastberaden.

Samen met Christiane, Jordi, Erwin, Micha, Dirk, Ronny, Laurent, Jef, Carl en vele anderen wensen we jullie beide, Willy en Nancy, nog meer glorieuze tijden in Lochristi en Andalusië, op het tennisveld en op het golfterrein.  Geniet en blijf beide gezegend met een kloeke gezondheid !

Thierry Coeman
Blogger for DIY, Pro & Garden